ESPAÇO: Um helicóptero tentará capturar um foguete auxiliar durante a queda – Cavok Brasil

ESPAÇO: Um helicóptero tentará capturar um foguete auxiliar durante a queda – Cavok Brasil


A jornada mais longa começa com uma única etapa, e essa etapa fica cara quando você está no ramo espacial. A gravidade da Terra é tão teimosa que, por necessidade, dois terços do rocket booster Electron da Rocket Lab é seu primeiro estágio – e historicamente acaba como lixo no fundo do oceano após menos de 3 minutos de voo.

Tornar esses propulsores reutilizáveis ??– salvando-os de um túmulo de água salgada e, portanto, economizando muito dinheiro – tem sido um objetivo dos engenheiros aeroespaciais desde o início da era espacial. A SpaceX de Elon Musk está notoriamente pousando seus propulsores Falcon 9 em navios drones na costa da Flórida – alucinante de assistir, mas muito difícil de realizar.

O foguete impulsionador Electron da Rocket Labs.

O Rocket Lab, que tem duas plataformas de lançamento na costa da Nova Zelândia e outra aguardando uso na Virgínia, diz que tem outra maneira. Se tudo correr bem, seu próximo voo, atualmente previsto para 22 de abril, levará 34 satélites comerciais – e em vez de ser lançado no Pacífico, o primeiro estágio gasto será capturado no ar por um helicóptero enquanto desce de paraquedas. O helicóptero o levará de volta à base, queimado pelo calor da reentrada, mas internamente intacto, para possível reforma e reutilização.

“É uma coisa muito complexa de se fazer”, diz Morgan Bailey, do Rocket Lab. “Você tem que posicionar o helicóptero exatamente no lugar certo, você tem que saber exatamente onde o foguete vai descer, você tem que ser capaz de desacelerá-lo o suficiente”, diz ela. “Praticamos e praticamos todas as peças individuais do quebra-cabeça, e agora é juntá-las. Não é uma conclusão precipitada que a primeira tentativa de captura será um sucesso.”

Ainda assim, as pessoas do setor espacial estarão assistindo, já que a Rocket Lab estabeleceu um nicho para si como uma empresa espacial viável. Este será o seu 26º lançamento do Electron. A empresa diz que lançou 112 satélites até agora, muitos deles chamados de smallsats, que são relativamente baratos para voar. “No momento, existem duas empresas levando cargas úteis para a órbita: SpaceX e Rocket Lab”, diz Chad Anderson, CEO da Space Capital, uma empresa que financia startups espaciais.

Aqui está o perfil do voo. O Electron tem 18 metros de altura; os 12 metros inferiores são o primeiro estágio. Para esta missão, ele decolará da Nova Zelândia a caminho de uma órbita síncrona do sol a 520 quilômetros de altura. A primeira etapa queima após os primeiros 70 km. Dois minutos e 32 segundos de voo, ele cai, seguindo um longo arco que no passado o teria lançado no oceano, cerca de 280 km abaixo.

Mas o Rocket Lab agora equipou seu propulsor com proteção contra o calor, protegendo-o enquanto ele cai de cauda a até 8.300 quilômetros por hora. As temperaturas devem chegar a 2.400°C, pois o booster é desacelerado pelo ar ao seu redor.

A uma altitude de 13 km, um pequeno paraquedas de frenagem é lançado da extremidade superior do estágio do foguete, seguido por um paraquedas principal a cerca de 6 km, menos de um minuto depois. O paraquedas desacelera substancialmente o foguete, de modo que logo desce a apenas 36 km/h.

Mas mesmo isso resultaria em uma queda difícil – e é por isso que um helicóptero Sikorsky S-92 paira sobre a zona de pouso, arrastando um gancho em um longo cabo. O plano é que o helicóptero voe sobre o foguete descendente e prenda os cabos do paraquedas. O foguete nunca se molha; o helicóptero o segura e o leva de volta ao local de lançamento. Enquanto isso – não vamos perder de vista a missão principal – o segundo estágio do foguete deve atingir a órbita cerca de 10 minutos após o lançamento.

Helicóptero S-92 já encontra-se preparado para o teste.

“Você tem que manter o booster fora da água”, diz Anderson. “Se eles podem fazer isso, é um grande negócio.” Muitas pessoas do espaço vão se lembrar dos foguetes sólidos da NASA, que ajudaram a lançar os ônibus espaciais e depois saltaram de paraquedas no Atlântico; rebocá-los de volta ao porto e limpá-los para reutilização era lento e caro. O foguete SLS gigante da NASA usa os mesmos boosters, mas não há planos para recuperá-los.

Portanto, a recuperação no ar é muito melhor, embora não seja nova. Já em 1960, a Força Aérea dos EUA capturou uma cápsula de retorno de uma missão chamada Discoverer 14. Mas isso não tinha nada a ver com economia; os Discoverers eram na verdade satélites de reconhecimento Corona e estavam enviando de volta filmes da União Soviética — inestimáveis ??para a inteligência da Guerra Fria.

O Rocket Lab tenta soar mais brincalhão sobre suas missões: dá a eles nomes como “A Data With Destiny” ou “Without Mission a Beat”. Este novo voo, com sua tentativa de recuperação de reforço, é chamado de “Lá e de volta novamente”.

Um adolescente twittou para o CEO Peter Beck: “Teria sido legal se a missão se chamasse ‘Prenda-me se puder’”.

“Oh isso é bom!” respondeu Beck. “Parabéns, você acaba de nomear a próxima missão de recuperação.”





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